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本田/Waymo/通用“三角关系”背后

工智能汽车

在本田选择投资通用汽车旗下的自动驾驶公司Cruise之前,仍然一直在和Waymo就合作事宜进行交涉。

图1

从2016年年底开始,Waymo就已经与本田传闻不断,如何设计一辆从来没人见过的新车,是Waymo的目标,同时也是自己的弱项。

Waymo希望新车是一辆支持模块化理念打造的车型,除了送客和载货,新车甚至可以变成一个临时杂货店。

这要回到本田在传统汽车时代的“杀手锏”。

本田这两年疯狂发展的真正原因,是因为产品空间方面符合消费者的用车观,其实空间才是本田的卖点、才是本田最大的强项。

不仅仅如此,本田系产品不仅仅能做到空间最大化,还能做到空间多样化。比如说早前飞度车型的后排座椅可以完全放平,而且副驾驶与地板接替之后还可以再次获得更加出色的空间表现。

而本田旗下的技研株式会所,不仅仅有汽车,还有jet飞机,阿西莫机器人以及重机车CBR1000等极具代表性的跨界产品。

在产品研发过程中,本田能将机械结构布置的更小,使得机械产品占用最小的空间,而又能用独特的结构保证产品的安全性,压缩机械空间提升座舱空间。

显然,Waymo需要在车身设计上拥有丰富经验的合作伙伴。尽管在此之前,Waymo已经拥有了两家汽车制造领域的伙伴,分别是提供七人车车型的菲亚特克莱斯勒公司,以及英国捷豹路虎公司。

但这些车型都只是现款销售车型,并非完全定制开发车型,这对于一家致力于真正无人驾驶共享出行的巨头来说,并不是完美的方案。

但双方接触7个月之后,仍然毫无实质性进展。本田公司首席执行官八乡隆弘(Takahiro Hachigo)此前曾对外透露,“我们仍处于考察阶段,并没有发展到具体的研究和业务。”

而对于本田来说,选择与Waymo谈判,也是意在获取自动驾驶的技术支持。

本田计划到2020年销售能在高速上行驶的无人驾驶汽车,到2025年销售能在城市街道行驶的无人驾驶汽车。不过,该公司自主研发的无人驾驶装设备还处于早期阶段。

如何快速从外部获得专业技术,是本田的“心头梗”。在此之前,本田选择和中国的人工智能初创公司商汤科技合作,基于后者的图像识别技术优势,研发可自动安全停车及避让车辆、行人的自动驾驶汽车。

但几个月之后,本田最终选择了通用汽车,这个熟悉的合作伙伴。这背后,则是凸显出传统汽车制造商与科技公司之间团队合作的复杂性以及在未来出行市场上的潜在竞争。

图3

通用与本田合作发布的官方图片

有知情人士透露,Waymo在和本田谈判过程中并不想分享其自动驾驶技术,而只是期望本田能够为其设计和制造无人驾驶汽车。

显然,本田并不想放弃对技术和用户体验的控制,包括从Waymo学习到自动驾驶技术和经验。

另一种说法,则是Waymo希望新车型是基于纯电动化平台,而本田在这方面也是刚刚起步。在电池方面,本田也是几乎同时与通用汽车开始建立合作关系,由后者为其提供电池和电池包。

碰巧的是,那段时间前后(2016年3月)通用汽车刚刚以10亿美金价格收购了自动驾驶公司Cruise Automation。随后,两方之间交流密切,本田汽车的工程师甚至连续几周时间每天乘坐体验Cruise的无人车。

更为重要的是,相比Waymo对技术的高度保密,Cruise甚至让本田的工程师可以查看自动驾驶的相关代码和一些技术细节。

另一种解释,则是市场对于不同类型企业的估值水平。

目前,Waymo的估值超过1000亿美元,因此即使是本田这样的汽车制造商,即使是少量投资也会非常昂贵。Waymo的母公司还有超过1000亿美元的现金,所以Waymo不需要外部资金。

对于本田来说,与通用汽车合作却是一种在投资的同时获得自主权的方式。同时,对于通用汽车来说,Cruise可以获得更多的现金,推动技术落地。

到目前为止,本田和Waymo并未宣布双方合作失败。因为,Waymo正在与菲亚特·克莱斯勒公司商谈如何对其技术授权,以便汽车制造商能够向私人车主出售无人驾驶汽车。

通用与Waymo的竞争也异常激烈。

按照加州上路测试自动驾驶车辆数排名,通用汽车Cruise以175辆车/457名驾驶员排第一,Waymo以88辆车和415名驾驶员排第二,苹果排在第三位。

在被通用收购之后,Cruise进入快速成长阶段,在短短两年内员工人数从40扩大到800多名。去年8月,该公司已开始测试自己的自动驾驶汽车打车服务应用,在硅谷附近用自动驾驶汽车运载公司员工。

而Waymo则抢先一步,与菲亚特-克莱斯勒汽车公司达成协议,后者将提供数千辆克莱斯勒Pacificia厢式旅行车,并将于今年年底开始交付。

按照计划,今年底Waymo将率先在凤凰城地区推出商业性无人驾驶出租车服务。而通用汽车则将于2019年起在美国大城市推出类似服务。

在两者之后,还有苹果紧随其后,成为最大的变数之一。而相比Waymo和苹果,通用汽车无论是公司市值还是现金流均处于弱势。

此时,技术和资本以不同于传统整车平台开发的形式,体现出未来自动驾驶在叫车服务商业竞争残酷性。

而本田与通用的合作,官方宣称基于他们在自动驾驶和电动汽车技术方面的领导地位,以及对零排放和零碰撞世界的共同愿景。

现实情况则是两位难兄难弟的“抱团取暖”。

根据国际知名调查机构《Focus2Move》公布的数据显示,今年前八个月通用全球累积售出559.97万辆新车,同比增幅仅为0.3%,排在全球前十大汽车制造商增速的倒数第三位。

一系列业务精简措施,包括从印度、南非和俄罗斯在内的一些新兴市场退出,再加上刚刚在中国史诗级召回332万辆问题车,无疑麻烦缠身。

而本田汽车则是两家(另一家是福特汽车)前八个月销量同比下滑的公司之一,再加上今年的“机油门”事件,2018年对于本田来说注定是个难过的坎儿。

这样的博弈,其实发生在很多汽车制造商与自动驾驶初创公司之间,只是目前大多数自动驾驶初创公司并非像Waymo那样财大气粗。

对于自动驾驶初创公司来说,共享出行的商业模式需要大量的资金投入车辆端,短期内汽车制造商是最好的合作伙伴。

而汽车制造商需要自动驾驶技术的支持,无论是研发团队规模还是资金投入、融资能力,都远不及初创公司。同时,汽车制造商还要面临全球汽车市场消费疲软,电动化转型、新造车势力挑战等一系列难题。

这其中,不少汽车巨头正在全球性裁员和缩减开支。

来源:工智能汽车

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